La télévision en direct se définit par la transmission instantanée d'une émission. Elle n'est pas préalablement enregistrée. Le spectateur voit le spectacle en même temps qu'il est enregistré. La télévision a d'ailleurs fait ses premiers pas avec le direct. Dans les premières années, la qualité des enregistrements étaient plutôt médiocre et les diffuseurs préféraient transmettre directement le contenu à l'audience.

Ensuite, les magnétoscopes sont arrivés et la transmission d'une émission en direct est devenue une affaire de choix ou de mode. Selon les années, il est possible de voir les téléspectateurs demander plus de variété dans l'offre des chaînes télévisées. Par exemple, dans les années 1980 et 1990 les producteurs avaient tendance à enregistrer les émissions. Cette manière permettait de mieux contrôler la qualité du spectacle. Cependant, des émissions, où la spontanéité était nécessaire, ont perdu un peu de leur attrait. Ainsi, il est possible de remarquer un retour à la diffusion en direct depuis une dizaine d'années avec les talk-shows notamment.

La télé-réalité a redéfini le direct

 

Au cours des dix dernières années, le phénomène de la télé-réalité a redéfini la transmission des émissions en direct. Des programmes comme Star Academy, où il est possible de suivre les concurrents 24 heures sur 24 dans un endroit fermé, offre non seulement une émission en direct, mais la possibilité de suivre un individu minute par minute.

La télé en direct a cependant des défauts. Il est difficile de contrôler les images diffusées. Des dérapages sont parfois possibles pour l'instantanéité du moment. Le dévoilement du sein de Janet Jackson sur les ondes de CBS en est un exemple. Depuis, le diffuseur a choisir d'établir un laps de temps entre la diffusion et la capture d'images pour lui permettre d'éviter ces dérapages. L'événement Janet Jackson avait coûté cher à CBS. Les Jeux olympiques de Pékin ont été entièrement transmis avec 10 minutes de décalage pour éviter de montrer au monde tout manifestant faisant intrusion sur une installation sportive.