Il y a bientôt un an, #Rafael Nadal obtenait son neuvième titre à Roland Garros face à un Novak Djokovic dépité de perdre contre lui à Paris pour la sixième fois. Mais cette année les choses ont changé. Et l'Espagnol arrivera sur cette terre battue hors du Top 4 mondial. Le Majorquin a perdu cinq fois sur son terrain de prédilection lors de cette saison 2014-2015. Il n'aura remporté qu'un seul petit titre sur cette surface, à Buenos Aires, en février dernier.

Nadal peut-il encore espérer gagner ?

Rafael Nadal a le désavantage majeur de ne pas faire parti des têtes de série, ce qui pourrait le confronter à de grands adversaires tels que Federer ou Djokovic, suivant le tirage au sort, dès les quarts de finale.

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C'est la première fois de sa carrière que l'Espagnol, âgé de 28 ans, va aborder le tournoi de la porte d'Auteuil sans avoir gagné un titre en Masters 1000 durant la saison. Devant les contre-performances, il n'est pas considéré comme étant le grand favori de ce tournoi par les experts, et cela excite les pronostiqueurs. Çà et là, nombre d'articles suggèrent déjà la défaite du "Roi Nadal" sur sa terre chérie. Les blessures consécutives, les défaites successives pourraient avoir raison de son moral.

Mais déjà le joueur philosophe sur ses mésaventures, il n'avait pas l'attention de remporter Roland Garros quinze fois : « Ce n'est pas la fin du monde si je perds. »

Il se veut optimiste même, et certains spécialistes lui donnent raison. Son jeu s'améliore dernièrement, même s'il semble encore loin d'avoir récupéré ses meilleurs coup droits liftés.

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L'homme de tous les records est, par ailleurs, bien attendu par ses adversaires. Novak Djokovic estime qu'il doit faire parti des quatre premières têtes de série, et Stanislas Wawrinka, qui l'a "descendu" en quart de finale à Rome, le voit malgré tout comme le favori de ce tournoi avec le Serbe, numéro un mondial.

Puis, Roland Garros a la réputation d'être un tournoi particulier pour les joueurs. Maudite pour Pete Sampras, John McEnroe, Jimmy Connors, Stephan Edberg ou Boris Becker, la terre parisienne réussit traditionnellement bien aux Espagnols. Les Français, quant à eux,  ne sont pas nombreux à avoir remporté ce tournoi. Depuis 1925, seuls les cinq joueurs que sont Henri Cochet, René Lacoste, Jean Borotra, Marcel Bernard et Yannick Noah, et cinq joueuses Suzanne Lenglen, Simone Mathieu, Nelly Landry, Françoise Dürr et Mary Pierce (qui était bien Française cette année là), ont su s'imposer sur cette terre ocre. Parité respectée !

Nadal en perte de vitesse saura-t-il soulevé à nouveau la Coupe des Mousquetaires ?

D'autres grands noms que l'on n'attendait plus au plus haut niveau ont su déjouer toutes les statistiques.

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Un exemple probant, s'il en est un, la victoire en 1999 de Steffi Graf. Après presque deux années de blessures au dos et aux genoux, et les inculpations de son père accusé d'avoir détourné une partie de la fortune de sa fille, c'est très difficilement que la joueuse remonte le classement cette année-là. Et Roland Garros arrive. Elle terrasse successivement les premières têtes de liste que sont Lindsay Davenport et Monica Seles, pour affronter en finale la mal-aimée Martina Hingis, numéro un de l'époque. La Suissesse et son maladroit service cuillère, hommage à Michael Chang, n'arrivent pas à faire plier l'Allemande soutenue par la ferveur d'un public acquis à sa cause dans une ambiance survoltée. Car l'élément qui peut faire la différence sur un terrain de Roland Garros, est bien l'implication du public pour un joueur.

Et qu'on le veuille ou non, le chouchou de la porte d'Auteuil cette année encore, celui que le public attend de pied ferme, reste bien le "Roi Nadal". Alors, sera-t-il au rendez-vous ? Réponse à partir du 24 mai prochain. #Tennis